Meet the start-up: Kenny en Charlotte, TOMATO

‘Om 17 uur gaat de knop om en speel je restaurantje’

Auteur: Demy Janssen
Maandag 25 februari 2019

Voor de tweede ‘meet the start-up’ spreekt Demy Charlotte en Kenny van TOMATO. Niet alleen zijn ze pas nieuw in het ondernemerschap; ze zijn ook enorm jong. Afgelopen maand won het koppel de prijs ‘Jonge ondernemer van het jaar 2019’ van Chapeau en Foodlab: een mooie aanleiding om in de pasta- en pizzabar in de Koestraat aan tafel te schuiven en de twee te vragen naar hun ervaringen van (bijna) een jaar TOMATO. 

Wie zijn jullie?
,,Wij zijn Charlotte Nelissen (24) en Kenny Coenen (26) van TOMATO. Ongeveer een jaar geleden hebben wij deze pasta- en pizzabar in de Koestraat in Maastricht geopend. Behalve dat we samen ondernemen hebben we nu ongeveer tweeënhalf jaar een relatie.’’

Wat is TOMATO?
,,TOMATO is een pizza- en pastabar waar je lekker iets kunt eten in een intieme en gezellige setting. We zien onszelf niet zozeer als een authentiek Italiaans restaurant; we houden het wat hipper en wat simpeler. Behalve pizza’s en pasta’s serveren we een aantal voor- en nagerechten. Je kiest bij TOMATO zelf of je de hele avond aan tafel zit of dat je gewoon snel wat wil eten. Onze kaart wordt regelmatig ietsje bijgeschaafd.’’

En hoe is de rolverdeling tussen jullie twee?
,,Kenny staat in de keuken, Charlotte staat voor. We doen daar allebei ‘ons eigen ding’ en trekken ons niet heel veel aan van wat de ander doet. Buiten onszelf, werken we met een team van in totaal twaalf mensen. Allemaal studenten, jong en parttime in dienst. Kenny is met 26 de oudste die hier in de zaak rondloopt.’’

Hoe is het om een team van leeftijdsgenoten aan te sturen?
,,Alle twaalf staan ze heel volwassen in het leven, dat is fijn. Maar de mensen die hier werken zijn wel echt jong, net zoals wij zelf, en dat is soms wel moeilijk. Je wilt namelijk ook vrienden met ze zijn, maar je moet ook de rol van leider op je durven nemen. Daar moet je een gulden middenweg in weten te vinden. Gelukkig gaat dat enorm goed en werken we als een echt team samen: super gezellig en super hard werken samen. We merken ook dat het enorm gewaardeerd wordt dat wij zelf altijd in de zaak zijn, het afgelopen jaar zijn er maar drie uur (!) geweest dat wij er zelf niet waren.”

Drie uur?
Charlotte: ,,Ja, voor de opening van JEF, de zaak van mijn ouders. Voor de rest zijn wij er allebei altijd. Tijdens onze vakantie afgelopen januari hebben we de zaak een weekje dichtgedaan. Het is natuurlijk wel de bedoeling dat we uiteindelijk de zaak ook even alleen kunnen laten, maar daar is het nu nog te vroeg voor!’’

Hoe zijn jullie TOMATO begonnen?
Kenny: ,,De ambitie is er altijd geweest. Charlotte komt uit een echte horecafamilie, en ik heb altijd in de horeca gewerkt. We hebben het tot het voorjaar van 2018 allebei wel vaker over het starten van een eigen zaak gehad, maar daar nooit echt met elkaar over gesproken. Charlotte’s vader wist dat, hij heeft ons een figuurlijke trap onder de kont gegeven toen hij ons vorig voorjaar mee naar de horecamakelaar nam. ‘Het moest toch ooit gebeuren’ vond hij. Vanaf toen is het balletje snel gaan rollen.’’

Want, wat deden jullie voor TOMATO precies?
Charlotte: ,,Ik heb op verschillende plekken gewerkt. Altijd in de horeca, vooral in Maastricht en Valkenburg, en altijd in heel diverse horecazaken. De horeca stroomt mij ook wel een beetje door het bloed, dat heb ik echt van thuis uit meegekregen. We konden vroeger nooit ‘gewoon gaan uiteten’, zonder op alle kleine facetten te letten.’’

Kenny: ,,En ik heb altijd in Maastricht, in cafés en restaurants, gewerkt. Een jaar hebben we een maand lang met z’n tweeën op Magisch Maastricht gewerkt. Dat was veel uren draaien en heel hard doorwerken. Toen kwamen we erachter dat we goed konden samenwerken. Nu is het runnen van je eigen zaak natuurlijk iets totaal anders, maar we wisten wel dat we er hetzelfde in zouden staan.’’

Hoe bevalt dat nu, dat samenwerken?
Charlotte: ,,Ik zou dit niet met veel mensen kunnen doen, maar met Kenny gaat het juist harstikke goed. Het is ook wel echt fijn om het samen te kunnen doen, want je bent er altijd me bezig, de zaak is open van 17 tot 22 uur. Wij zijn er als eersten, en gaat als laatsten naar huis.’’

Kenny: ,,Ja, TOMATO is echt ons kindje, we hebben het er altijd over. We nemen altijd alles mee naar huis en als er een keer iets misgaat, dan hebben we het daar ’s avonds in bed nog over, maar dat vinden we allebei niet erg. Inmiddels kunnen we die dingen wel steeds makkelijker loslaten, dat leer je ook wel.’’

Waarom hebben jullie voor de Italiaanse keuken gekozen?
,,Hier in de straat heb je eigenlijk alles wel, van Thais tot aan de Franse keuken, mediterraan, sushi. Je weet het wel. Je hebt alles, alles in een hipper en leuker jasje. Voor TOMATO zat hier een traditioneel Italiaans restaurant, dat wilden wij niet, wij wilden richting de stijl van de buren: hip en modern.’’

Maar pizzabakker of pastamaker word je ook niet zo maar?
,,Nee, dat klopt. Ik had voor TOMATO wel al ervaring in de keuken maar niet per definitie met pasta’s en pizza’s. Pasta’s maken heb ik vooral thuis geoefend: een half jaar lang hebben we alleen maar pasta gegeten…’’

Charlotte: ,,En voor de pizza’s heeft hij in diverse keukens ervaring op gedaan, onder andere in wat nu de keuken van TOMATO is.’’

Wat hebben jullie geleerd van het eerste jaar TOMATO?
Charlotte: ,,Het hele werken is me absoluut meegevallen. Voor en na werk heb ik nog voldoende energie voor andere leuke dingen, dat had ik van tevoren anders verwacht. In het begin waren we allebei best onzeker, inmiddels weten we dat we best iets meer op ons zelf hadden mogen vertrouwen want wat er nu staat, is precies wat we voor ogen hadden!’’

Kenny: ,,Om een team te onderhouden. We hebben wel een vast team, maar het blijft moeilijk om dat te onderhouden. Het is geven en nemen en daar moet je een balans in kunnen vinden. Nu is eigenlijk alles perfect, maar dat is meteen ook wel een eng.’’

Hoezo eng?
Kenny: ,,Ik wil natuurlijk niet dat ze bij me weggaan. Ik wil dat ze het leuk hebben, het team zoals het nu is, is perfect dus ik hoop dat het zo blijft.’’

Is het runnen van je eigen zaak wat je ervan verwacht had?
Kenny: ,,Dat vinden we eigenlijk wel leuk. Overdag zijn we ondernemer, om 17 uur gaat de knop om en speel je restaurantje. Dat is wel wat we ervan verwacht hadden. Er zijn wel altijd van die kleine dingetjes die tussendoor komen, die dan uiteindelijk heel veel tijd in beslag nemen. Daar hadden we niet perse rekening mee gehouden.’’

En wat is dan de allergrootste tegenvaller van het ondernemerschap?
Charlotte ,,We hebben de zaak overgenomen en we gingen er van uit dat de keuken nog wel even mee doorkon. Dat was helaas niet het geval en dat was wel echt een enorme tegenvaller. Uiteindelijk was ook dit wel een geluk bij een ongeluk want hoewel je in het begin denkt ‘shit, hoe gaan we dat betalen?’, kwamen we er al snel achter dat dit voor Kenny veel fijner, efficiënter en sneller werken is.

Hebben jullie er geen spijt van gehad
In koor: ,,Nee absoluut niet. Nooit.’’

Zouden jullie ooit weer voor een baas kunnen werken?
Charlotte: ,,We hopen allebei dat we nooit meer voor een baas hoeven werken. Het gevoel van een eigen zaak, die vrijheid. Dat krijg je denk ik niet snel als je voor iemand anders werkt. Als je het voor jezelf doet is er toch meer motivatie. Dat houdt het spannend en leuk.’’

Welke wijze les willen jullie andere startende ondernemers meegeven?
Kenny: ,,Laat je goed adviseren door ervaren mensen. Wij hebben enorm veel hulp gehad van Wilbert, de vader van Charlotte. Hij heeft altijd voor alles wel een oplossing.’’

Charlotte: ,,En vertrouw op jezelf. Houd vast aan je ambities en doe het vanaf het begin aan goed. Een goed begin is het halve werk.’’

______________________________

Bent u een echte Chapeau Lifestyler?
Word dan lid van de Chapeau Club en profiteer t/m 25-02 een geweldig welkomstgeschenk; Wijnpakket van Sauter Wijnen (6 flessen) -> meer info <-  

 

Lees ook